La famosa ciudad está ubicada en el desierto más seco de EEUU

Las Vegas lucha por más agua para no desaparecer

Las Vegas, la ciudad más seca de EEUU, enfrenta una crisis hídrica que se ha agravado en los últimos meses por la severa sequía que afecta a la región.
viernes, 5 de septiembre de 2014 · 21:01
Carey L. Biron

Las Vegas, BBC Mundo

Cualquiera que haya estado en Las Vegas sabe que esta localidad se levanta en medio de la nada en el árido desierto del Mojave como si se tratara de un espejismo… o de un oasis. Un oasis por las decenas de fuentes, lagos artificiales y piscinas que ornamentan los famosos y extravagantes casinos y hoteles que atraen cada año a cerca de 40 millones de turistas del mundo y del resto de EEUU a la "ciudad del pecado”.
Hace tiempo que Las Vegas, la ciudad más seca de EEUU con unas precipitaciones anuales de apenas 100 mm, enfrenta una crisis hídrica que se ha agravado en los últimos meses por la severa sequía que afecta a la región. Tiene una población de casi dos millones de personas.
Pese a que, con unos 1.000 litros por habitante al día, Las Vegas tiene uno de los niveles de consumo de agua per cápita más elevados de EEUU, en los últimos años la ciudad ha implementado programas de ahorro de recursos hídricos que han merecido la atención de otros lugares del planeta en los que este líquido también es escaso.
Una de las prácticas más importantes que casi todo el agua que se consume en las casas y los hoteles de la ciudad se recicla posteriormente en plantas potabilizadoras y es bombeada de vuelta al lago Mead para ser reutilizada por la ciudad.
Ello, más los estrictos horarios de riego, la limitación del área para jardines en casas y hoteles y el aumento del precio del agua, han conseguido reducir el consumo de Las Vegas en un tercio en la última década. En diez años la población ha aumentado en 400 mil nuevos habitantes, pero el consumo hídrico se ha mantenido sin cambios.
Sin embargo, el hecho de que se esté reduciendo seriamente el cauce del río Colorado, que alimenta al lago Mead y del que se extrae agua para el consumo de otros dos estados y México, ha ocasionado graves preocupaciones.
 
La ciudad puede desaparecer
"La situación de Las Vegas y todo el suroeste de EEUU es desesperada”, aseguró Rob Mrowka, director del Centro para la Diversidad Biológica de Nevada. "Las Vegas está situada en el desierto más seco de todo Norteamérica. Todos los estudios indican que el cambio climático hará que el suroeste de EEUU sea progresivamente más seco y caluroso y al mismo tiempo sabemos que el cauce del río Colorado está en declive y va a continuar menguando en los próximos años”, añadió.
Por ello, Mrowka señaló que "a no ser que se cambien drásticamente las políticas de gestión de los recursos hídricos, Las Vegas podría estar condenada a desaparecer. Tienen que bajar rápidamente el consumo de agua. Pero, además, creo que en unas décadas no quedará más remedio que recurrir al agua del océano y a las plantas desalinizadoras”.
Una solución criticada
La solución que ha buscado Las Vegas para asegurar su futuro suministro hídrico pasa por construir un acueducto de 400 kilómetros que traiga agua de los acuíferos de los valles del noreste de Nevada, en la frontera con el estado de Utah, lo que ha puesto en pie de guerra a los grupos ambientalistas.
"Nos oponemos al proyecto porque impactaría severamente en la economía de la región y sus ecosistemas”, explicó Steve Erickson, coordinador en Utah de la Great Basin Network, organización que trabaja para asegurar el buen uso de los recursos hídricos de la Gran Cuenca de Nevada.
"Cuando el agua es extraída, el terreno se seca, las plantas mueren y no hay nada que mantenga la tierra firme. Entonces ocurren las tormentas de polvo y la calidad del aire empeora considerablemente en ciudades como Salt Lake City”, dijo Erickson en conversación con BBC Mundo.
Emily Green, periodista especializada en temas medioambientales que desde hace años informa sobre la crisis hídrica en el suroeste de EEUU, coincide con Erickson en que los problemas de Las Vegas son fruto de su crecimiento descontrolado.
"El desierto del Mojave, un lugar que va a ser cada vez más seco y caluroso, no es el sitio adecuado para construir una ciudad habitada por dos millones de personas y que es visitada por 40 millones de turistas cada año”, apuntó Green. "Es cierto que en la última década han adoptado importantes medidas de ahorro de agua, pero no creo que por eso se deba alabar a las autoridades. Es como felicitar a alguien que ha cavado su propio hoyo y ha logrado salir de él”.
 
Avances
Bronson Mack, portavoz de la Autoridad del Agua del Sur de Nevada, descarta que Las Vegas vaya  a desaparecer: "nos tomamos la sequía muy en serio (…). El problema es que hay gente que sugiere que Las Vegas es la que está causando el declive de las reservas del lago Mead porque malbaratamos el agua, lo que no es verdad. (…) Por ejemplo, los casinos y hoteles representan el 70% de nuestra economía y consumen tan sólo un 3% de nuestros recursos hídricos”.

Según Mack, es "desalentador” escuchar opiniones que aseguran que Las Vegas se va a secar y va a acabar desapareciendo, "ya que eso no va a suceder, porque nuestra comunidad está siendo muy responsable en el uso del agua, particularmente en los últimos 15 años”.

La ciudad de casinos… y divorcios

La Vegas, que tras su fundación en 1905 fue durante tres décadas un simple lugar de paso, floreció a partir de los años 30 del siglo pasado con la construcción de la presa Hoover en el río Colorado, que permitió la creación del lago Mead, el mayor embalse artificial de Norteamérica, del que Las Vegas obtiene el 90% de su agua y del que también se abastecen Arizona, California y el norte de México.
También ayudó a su crecimiento el hecho de que en 1931 el estado de Nevada legalizara los juegos de azar y el establecimiento de casinos y que se redujera a seis semanas la residencia para que una pareja lograra el divorcio. En los años 50 experimentó un boom de construcción y de actividad.
Las Vegas es uno de los tres destinos favoritos de EEUU para la realización de congresos y convenciones. Recibe 40 millones de turistas cada año y tiene una población estable de dos millones.
Ahora ese lago está registrando los niveles de agua más bajos de las últimas décadas y los científicos advierten que, teniendo en cuenta que se prevé que el cambio climático agrave el problema de la falta de agua, la viabilidad de Las Vegas tal y como hoy la conocemos podría estar en peligro. Las autoridades han incentivado económicamente a los dueños de propiedades para que reemplacen el césped de sus jardines por plantas del desierto que hagan un uso eficiente del agua.

Ayudó al crecimiento de la ciudad el hecho de que en 1931 el estado de Nevada legalizara los juegos de azar y el establecimiento de casinos y que se redujera a seis semanas la residencia para que una pareja lograra el divorcio.

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