Gales e Irlanda del Norte, tras un cupo en cuartos de final

Los irlandeses llegan como el equipo más débil de la fase de grupos, por lo que el rival es el firme candidato a avanzar de ronda.
sábado, 25 de junio de 2016 · 00:00
AFP  / París

Los dos países más pequeños que forman el Reino Unido, Gales e Irlanda del Norte, se enfrentarán hoy en París (12:00 HB) en el derbi más importante jamás disputado por ambos y que tendrá como premio un billete para los cuartos de final de la Eurocopa, algo impensable antes del inicio del torneo. 

Ninguna de las dos selecciones había participado nunca en una Eurocopa y, salvo los más viejos, nadie se acuerda de cuando jugaron por última vez un Mundial (Gales lo hizo en 1958 e Irlanda del Norte en 1986). Por lo visto en el torneo, Gales se presenta como favorito en esta eliminatoria: fue líder del Grupo B superando incluso a Inglaterra. 

Enfrente tendrá al peor de los equipos que se han clasificados como terceros de su grupo y su jugador más conocido es uno que no ha disputado un solo minuto, pero que se ha convertido en una celebridad gracias a la canción que ha hecho furor en la primera fase del campeonato: "Will Grigg’s on fire” ("Will Grigg está en llamas”). 

Bale, delantero del Real Madrid, ha mostrado en la previa de los cruces una gran ambición: "No se viene aquí para jugar tres partidos y volverte a casa. Nuestro objetivo final es intentar ganar el torneo”, dijo. Por ello los aficionados galeses sueñan con repetir los éxitos de Dinamarca en 1992 y de Grecia en 2004, cuando ganaron el torneo. 

Mirando las estadísticas de la primera fase, parece poco menos que un milagro la clasificación de Irlanda del Norte: fue el equipo que menos veces disparó a puerta entre los 16 que siguen con vida en Francia-2016 (17 tiros en tres partidos), el que menos pases dio (635) y el que tuvo la menor posesión de balón (34%) de los 24 equipos que arrancaron el torneo. 

Pero el equipo que entrena Michael O’Neill basa su fuerza en una sólida defensa (sólo encajó un gol contra Polonia y otro ante Alemania), con la que esperan poder parar a Bale.  

 La principal duda en el once de O’Neill es si, como en los dos últimos partidos, seguirá confiando en Conor Washington como hombre más adelantado o sacará de inicio a Kyle Lafferty, el goleador de la fase de grupos.

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