Rafael Mendoza, “El Tigre de Achumani”

El histórico presidente de The Strongest falleció el 7 de abril de 2002, hace 18 años, justo un día antes del aniversario de su club. Fue el gran impulsor del Complejo que tienen los aurinegros en Achumani.
martes, 7 de abril de 2020 · 00:48

Marco Mejía / La Paz

Don Rafael  Mendoza Castellón, el histórico presidente de The Strongest, falleció hace 18 años. La lamentable noticia se produjo un día antes de un nuevo aniversario del club de sus amores. 

A Don Rafo, como cariñosamente lo llamaban los stronguistas, se lo recordará por haber sido el principal impulsor para  reconstruir el plantel futbolístico tras el accidente aéreo de Viloco de 1969, y haber sido el gran gestor de la construcción del Complejo Deportivo de Achumani, que hoy es orgullo de todos los stronguistas.

En el libro “El Tigre de Achumani”, se menciona que a principios de la década del 60 comenzó su romance con la entidad. “En los ratos libres, la pasaba con mi amigo Andrés Eid, a quien no le gustaba el fútbol. Por entonces estaban refaccionando el estadio Hernando Siles y los encuentros del campeonato se jugaban en la cancha de tierra del estadio Obrero. Cuando ví por primera vez a The Strongest, no lo solté más”, mencionaba Mendoza.

En 1966, el ex presidente llegó al cargo de segundo vicepresidente del club y cumplió uno de sus sueños luego de haber seguido por años la campaña de su equipo.

“Estaba como presidente don Antonio Asbún, uno de mis maestros en la dirigencia, al año siguiente fui primer vicepresidente y en esa gestión compramos la sede de la Calle Colón gracias a un partido que se hizo con la Selección de Ecuador”.

Tras el accidente de Viloco, en septiembre de 1969, Mendoza fue el hombre que tomó las riendas para comandar la reconstrucción del primer plantel.

“Fueron días tremendamente difíciles, muy tristes, muy amargos. Fue un sacudón en el país. Pena, tristeza y muchas lágrimas hasta que se recogió todos los cadáveres de Viloco y mandar a sus países de origen a todos los extranjeros que jugaban en esa época.  The Strongest no podía desaparecer. Felizmente surgieron opiniones muy acertadas, de mucha inteligencia de un grupo selecto de jugadores como don José Luis de Aranguren, Mauricio Reich, Antonio Asbún Zogbi, José Andrew y Alberto Alarcón”, comentaba Mendoza en la citada publicación.

Una vez que el Tigre había vuelto a la vida, Mendoza tuvo el objetivo de dotarle a su institución de un patrimonio que sea el orgullo de toda su afición.

“Nos cedieron un terreno de siete mil metros en la zona de Obrajes, pero con eso no hacíamos nada; así que en 1970 canjeamos ese terreno por uno de cincuenta mil que se encontraba en Alto Achumani, era un terreno irregular que pertenecía a las monjitas descalzas. A partir de ahí fui testarudo, porque finalmente obtuvimos setenta mil metros en un playón de río, y dije que con tecnología era posible desviar el río por otro lado”.

En 1974 comenzaron las obras en Achumani. Todos los domingos, el directorio, los miembros de las filiales y la gente del Comité de Obras Públicas limpiaban el río.

“Las riadas eran una verdadera pesadilla y por eso Mario Mercado me decía que tenía la cancha más larga del mundo con un arco en Achumani y el otro en Valencia”.

El estadio de Achumani se inauguró oficialmente el 16 de julio de 1986 con un clásico paceño.  Don Rafo se dedicó más a sus negocios personales, pero siempre colaboró con su club y en varios momentos hasta tuvo que solucionar problemas económicos como embargos de las sede de la Calle Colón o las canchas de la Calle Frías.

En 7 de abril 2002, rodeado de toda su familia, Mendoza falleció pocas horas después de que el club The Strongest le rindiera un sentido homenaje y descubriera un monumento en su honor en el patio principal del Complejo.

“Rafael Mendoza sin duda alguna, fue el más grande de el más fuerte de Bolivia; paz eterna en su tumba… ; siempre vivirá en nuestros corazones…!”, mencionaba el hincha número del Tigre, Chupa Riveros, al momento de recordar al vallegrandino que se fue hace 18 años y al que The Strongest sigue extrañando.

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