Obtener litio sin destruir Atacama, el desafío de Chile

Los métodos de explotación son calificados como primitivos: se pierde agua.
domingo, 27 de diciembre de 2020 · 00:04

EFE /  Santiago de Chile

El papel que juegan las baterías en la lucha contra el cambio climático pone a Chile frente a un gran desafío: cómo obtener litio sin devastar los salares de Atacama, el desierto más árido del mundo, donde se encuentran más de la mitad de las reservas del llamado “oro blanco” del planeta.

Imprescindible para la fabricación de computadoras y celulares, este metal ligero es también un elemento clave para impulsar la transición hacia la electromovilidad en China y Europa: su peso y capacidad de almacenamiento lo hacen ideal para la industria de  autos eléctricos.

Pero la ventajosa posición de Chile, el segundo exportador de litio del mundo, trae problemas que resolver: los métodos de explotación utilizados por las dos empresas con licencia en Atacama, la chilena SQM y la estadounidense Abermale, son calificados por expertos como “primitivos”, mientras que las comunidades locales alegan destrucción de sus fuentes de agua.

Con capitales estadounidenses, el litio se empezó a explotar en Chile hace 30 años mediante un sencillo proceso de evaporación de la salmuera, explicó a EFE la geoquímica de la Universidad de Antofagasta Ingrid Garcés.

Luego de que la salmuera es bombeada desde las profundidades del desierto y depositada en grandes piscinas a un ritmo de más de 2.000 litros por segundo, el mineral se obtiene cuando se pierde el 95% del agua presente en la sustancia original. “Esta forma de producción es muy barata porque no hay gasto en energía, sólo aprovechas el sol y los vientos, pero hay mucha pérdida de agua”, dijo la experta.

Para Adriana Aranguiz, doctora en Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Chile,   es importante entender que los salares “no son cuencas 100% independientes de otras cercanas”.  

El Salar de Tara, por ejemplo, forma parte de la Reserva Nacional del Flamenco y es considerado Sitio Ramsar, por lo que tiene protección internacional. 

Además, está dentro del llamado “Triángulo del Litio”, que comprende las reservas de Chile, Argentina, Bolivia y, aunque no sea bombeado, se comunica directamente con el Salar de Atacama a través de un flujo de agua subterráneo. No se gana nada protegiendo Tara, si no se hace lo mismo con otros.

Más producción

  • Riqueza La  Comisión Chilena del Cobre (Cochilco) estimó en un reciente estudio que si bien Chile producirá más del doble de litio que los niveles actuales hacia 2030, el país disminuiría su participación en la producción mundial.
  • Lugar El litio proveniente de Chile pasará de representar el 29% de la producción total mundial que ostentaba en 2019 a un 17% en una década.

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