El regulador de precios del petróleo, ahora, es el fracking

Los frackers en EEUU han tomado conciencia de que los precios han tocado fondo y que el escenario de precios no será de 20 o 30 $us/bbl, sino de 40 a 50.
domingo, 11 de diciembre de 2016 · 02:00
Álvaro Ríos *

Los precios del petróleo mantuvieron un promedio de 28 dólares por barril ($us/bbl) por 20 años hasta 2005. Desde entonces, comenzaron a subir como espuma, y entre 2010 y mediados de 2014 se conservaron entre 90 y 110 $us/bbl.
 
"A 100 $us/bbl casi todo es posible” dice un adagio de la industria. Así fue. En este periodo, mediante innovaciones tecnológicas: 1) se tornaron / forzaron eficientes y competitivas las energías eólica y solar; 2) se llegó con más intensidad a explorar en aguas profundas y ultra profundas (Presal - Brasil); 3) se detonaron proyectos de crudos pesados y ultrapesados (Venezuela y Canadá); 4) se desarrolló el Floating LNG (Australia e Indonesia); 5) bajaron los costos del small LNG, y 6) muchas otras más.
 
Lo más trascendente fue el adelanto en producción de petróleo y gas de los shales (EEUU) mediante el fracking y la perforación horizontal. Los shales agregaron cuatro millones de barriles (MMbbl) al mercado entre 2010 y 2014 y el país dejó de importar gas natural y se tornó exportador.
 
Este incremento en EEUU, sumado a la nueva producción de energía en varias otras regiones del planeta y la desaceleración de la economía mundial, arrojó el fuerte desplome de precios a partir de junio de 2014.
 
Los precios tocaron fondo en febrero de 2016 para estabilizarse luego entre 40-50 $us/bbl hasta finales de 2016. Ocurrió lo que tenía que ocurrir. La exploración de hidrocarburos convencional y no convencional (shale oil y shale gas) se contrajo drásticamente en todo el planeta.
 
Las empresas despidieron gente, los equipos quedaron inactivos y bajaron de precio. Las plataformas de perforación activas en EEUU, en el periodo de precios elevados (2010-2014), se mantuvieron en 2.000. En mayo / junio de 2016 bajaron a un promedio de 325.
 
Reactivación del fracking 
Sin embargo, es importante observar que desde esta fecha, las plataformas activas han entrado en recuperación y a noviembre de 2016 se contabilizaban 470. ¿Qué podemos inferir y considerar? 

Los frackers en EEUU han tomado conciencia de que los precios han tocado fondo y que el escenario de precios no será de 20 o 30 $us/bbl, sino más bien de por lo menos 40 a 50 $us/bbl en el corto y mediano plazo.
 
Los frackers se han tornado más eficientes aún y pueden extraer petróleo para este nuevo escenario de precios y obtener ganancias. Es indudable que también están aprovechando precios bajos de equipos y servicios disponibles en el mercado.
 
La OPEP y Trump
Mientras tanto, la OPEP por casi dos años ha tratado de poner de acuerdo a sus países miembros para que reduzcan la producción y así poder mejorar los precios. Todos los intentos hasta la fecha han sido fallidos y los anuncios sólo han servido para especular.
 
Es más, Arabia Saudita, Rusia y un par de países más han bombeado cerca de 2 MMbbl adicionales en estos últimos dos años de precios bajos. La OPEP, al parecer, se ha puesto finalmente de acuerdo mientras escribimos la presente entrega.
 
El recorte, si se cumple y no se engañan entre ellos, elevará los precios y, adivinen qué, mejorará las condiciones para los frackers en EEUU que tomen mercado de los recortes pactados. Deduzcamos que los miles de frackers activos se han convertido en una especie de productores marginales (swing poducer) y que continuarán reduciendo costos y aumentando productividad en el experimento shale.
 
A esto habrá que sumarle el efecto Trump. Por ahora sólo conocemos que tratará de volver a EEUU independiente en energía mediante el uso de carbón, petróleo y gas natural y no acatará lo pactado en la COP21. No ha dicho cómo. Para esto, si lo intenta, requerirá incentivos o penalizaciones de algún tipo. Por ahora, lo de Trump es toda una incertidumbre en materia energética global.
 
La industria del fracking está vivita y coleando y continuará mejorando costos y productividad. La OPEP con la reducción en producción ayudará a que los frackers tomen más mercado. La endeble economía mundial podría verse afectada por las revisiones a los TLC que propone Trump y su propuesta de autoabastecimiento.
 
Nuestra conclusión es que los precios del petróleo podrían subir un poco por efecto de la OPEP en el corto plazo, pero muy difícilmente se recuperará por encima de los 70 $us/bbl. El regulador de precios es el fracking. La OPEP ya no controla el mercado ni los precios.
 
* Actual socio director de Gas Energía Latín América

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