Las nuevas plantas biónicas pueden detectar explosivos

Hortalizas incrustradas con nanotubos de carbono son capaces de detectar sustancias químicas presentes en la fabricación de bombas en agua y aire.
domingo, 6 de noviembre de 2016 · 00:00
BBC Mundo / Boston

Científicos del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés), en EEUU, acaban de encontrar la manera de transformar la hortaliza en un detector de bombas.

Al incrustar unos diminutos tubos en las hojas de las espinacas, lograron que éstas fueran capaces de  detectar  sustancias  químicas que se usan para la fabricación de explosivos, como los que se encuentran  en campos minados y municiones sepultadas.

Pero además estas  plantas "nanobiónicas”  pueden enviar  información en tiempo real  de forma inalámbrica a equipos manuales, explican los académicos en la revista  Nature Materials.

Estas plantas "biónicas” contienen  nanopartículas y  nanotubos de carbono  que los científicos implantaron en sus hojas.

Son una especie de cilindros huecos extremadamente pequeños, cuyas paredes están formadas por átomos de carbono que componen una red de hexágonos.

"Se trata de una tecnología innovadora con excelente conductividad eléctrica”, contó  César Miranda-Reyes, investigador del Departamento de Materiales de la Universidad de Cambridge, en Reino Unido.

Cuando la planta detecta componentes químicos de explosivos en el agua subterránea que llega hasta ella, los nanotubos de carbono emiten  una señal fluorescente casi infrarroja que los investigadores pueden interpretar   gracias a una pequeña cámara  conectada a una minicomputadora  o a un teléfono inteligente.

El profesor de   ingeniería química en el MIT y coautor del estudio,  Michael Strano, dice que la relevancia de este trabajo radica en que supone una importante prueba de principio.

"Nuestro trabajo describe cómo se podría usar este tipo de ingeniería en las plantas  para detectar prácticamente cualquier cosa”, indicó Strano 

De hecho, ésta es una de las primeras demostraciones de cómo se pueden integrar con éxito sistemas electrónicos en las plantas.

"Estas plantas pueden usarse para aplicaciones de defensa, pero también para monitorear  espacios públicos sobre  actividades relacionadas con terrorismo, ya que mostramos la detección por agua pero también a través del aire”, señaló el experto.

Las aplicaciones van más allá de la defensa y la seguridad. Por ejemplo, puede utilizarse para ayudar a solucionar problemas medioambientales,  detectando sequías rápidamente  y otras anomalías del suelo y del agua.

Las plantas nanobiónicas permiten a los científicos captar señales situadas hasta a un metro de distancia de ellas.

El próximo objetivo es ampliar ese rango de distancia para así dotar de más poder a esas hojas de espinaca que, aunque no lo parezca a primera vista, poco tienen de inocentes.
 
Nanotubos de carbono y sus aplicaciones
  • Nanotubo De acuerdo con el investigador mexicano  Carlos Miranda, los nanotubos de carbono son cilindros huecos y extremadamente pequeños,  más delgados que un cabello y más fuertes que un cable de acero,  cuyas paredes están formadas por átomos de carbono acomodados de tal manera que forman una red de hexágonos, muy similar a un panal de abejas.
  •  Aplicaciones En la actualidad, la  utilidad de los nanotubos se reduce a la elaboración de baterías recargables, piezas de automóviles y artículos deportivos para cascos de barco y filtros de agua. Pero se espera que en el futuro puedan ser utilizados para la elaboración de  transistores , memorias no volátiles  y disipadores térmicos de calor de alta potencia.

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