Publican la primera imagen completa de la Vía Láctea

Gaia ha determinado el brillo y la posición exacta en el firmamento de 1.142 millones de estrellas para elaborar un mapa tridimensional.
jueves, 15 de septiembre de 2016 · 00:00
Agencias  / Madrid

La Agencia Espacial Europea (ESA) publicó la primera imagen completa de la Vía Láctea, consistente en un catálogo con más de 1.000  millones de estrellas analizadas por la sonda Gaia.  Se trata de la mayor muestra de objetos celestes hasta la fecha. 

Con el objetivo de elaborar el mapa tridimensional más detallado de la Vía Láctea, Gaia ha determinado el brillo y la posición exacta en el firmamento de 1.142 millones de estrellas. Como preludio del catálogo más extenso que se publicará en el futuro, el extracto publicado este miércoles también presenta las distancias y los movimientos de más de dos millones de estrellas.

Esta primera imagen es el resultado de los primeros 14 meses de observaciones. Gaia observa cada día 50 millones de estrellas, un proceso que se repetirá durante cinco años. Todo el mapa completo que elaborará Gaia, y que se completará en 2021, supondrá sólo el 1% de la galaxia.

"La galaxia tan bonita que vemos desde la Tierra se ve de una forma totalmente diferente desde el espacio”. Por eso, asegura Álvaro Giménez Cañete, director de ciencia de la ESA, "Gaia es el sueño de cualquier astrónomo”. El 19 de diciembre de 2013 esta sonda espacial despegaba desde la Guayana francesa con una misión: hacer un censo de las estrellas de la Vía Láctea.
 
Dotada con la cámara digital más potente construida para una misión espacial, se disponía a cartografiar 1.000 millones de astros de nuestra galaxia. Aunque parezcan muchas, son sólo un 1% de las que se estima que hay. 

Casi tres años después del lanzamiento, los responsables de esta misión de la ESA han presentado los primeros resultados de su trabajo, o los primeros resultados de "la cosecha” de estrellas, como decía Markus Bauer, uno de los responsables de comunicación de la agencia. Ha hecho casi 500 mil millones de mediciones astronómicas y dos millones de estrellas ya han sido perfectamente localizadas y situadas. "El mapa grande”, dice Giménez Cañete, "llegará el próximo año”.

"Hay más estrellas de las que pensábamos”, apunta Timo Prusti, científico de la misión que anticipa que esta sonda servirá también para descubrir nuevos planetas fuera del Sistema Solar (exoplanetas). Para ello habrá que esperar a que transcurran los cinco años que en principio iba a durar la misión.

Escaneado del cielo

Sobre una gran pantalla Anthony Brown proyectó una espectacular imagen del cielo nocturno elaborada con los datos de Gaia en la que se ven también las galaxias vecinas. 

"En la Vía Láctea podemos ver puntos negros que son nubes de polvo que bloquean la luz de las estrellas, por eso parecen negras”, explica Brown, investigador de la Universidad de Leiden y miembro del consorcio para el procesamiento y análisis de los datos de esta misión que cuenta con un presupuesto de 750 millones de euros.

La Vía Láctea es una galaxia espiral y el mapa de estrellas que ha sido presentado el miércoles se basa en las observaciones realizadas entre julio de 2014 y septiembre de 2015. Muestra la densidad de las estrellas en cada una de las porciones del cielo escaneadas. Las regiones más brillantes albergan concentraciones más densas de astros y las más oscuras corresponden a áreas del cielo en las que se han observado menos estrellas. 

Gaia, que tomó el relevo de otra sonda llamada Hipparcos, trabaja en el denominado L2 (uno de los puntos de Lagrange), a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. "Las estrellas no están quietas en una posición. Se mueven en tres dimensiones. Vemos la proyección sobre el cielo del movimiento y su velocidad. Si combinamos los efectos, tenemos la senda en el cielo que describe la estrella a lo largo de cinco años”, explica Fred Jansen, responsable de la misión Gaia. 

"Tenemos que observar el cielo entero 70 veces a lo largo de los cinco años que durará la misión. Para ello, necesitamos una óptica de gran calidad. Tenemos dos telescopios que hacen la imagen en una sola cámara”, afirma. 

Y toda esa gran cantidad de datos que está recogiendo la sonda hay que bajarlos a la Tierra. 450 científicos e ingenieros de 160 institutos y 24 países trabajan para poder desentrañar el significado de la información que envía, según detalla Anthony Brown, investigador del consorcio para el procesamiento y análisis de datos de Gaia de la Universidad de Leiden.
Cúmulos de estrellas

"Gaia nos ofrece no sólo la posición de las estrellas, sino también su movimiento y su composición”, asegura Gisella Clementini, investigadora del Observatorio Astronómico de Bolonia. Pero, ¿cómo se formó nuestra galaxia? "Los primeros objetos que se formaron fueron los cúmulos. Pensamos que si queremos comprender cómo se formó la Vía Láctea hay que ver cómo nacieron las estrellas, y nacieron en cúmulos. Y Gaia puede ver la estructura tridimensional de cada cúmulo. Creemos que hubo estrellas que se formaron en nuestra galaxia y desaparecieron, se perdieron de los cúmulos, y fueron hacia otras galaxias”, añade. 

En la actualidad se conocen 2.500 cúmulos de estrellas en nuestra galaxia pero se estima que puede haber unos 100 mil.  "Y es ahí donde Gaia puede descubrir nuevos objetos en regiones donde no hay demasiado gas”, señala Clementini.

"Queremos ofrecer a los científicos las mejores herramientas para responder a preguntas importantes, grandes preguntas, como de qué está hecho el Universo, cómo está evolucionando o qué leyes de la física rigen su funcionamiento. Y Gaia tiene un papel muy importante que desempeñar a la hora de responder estas cuestiones”, asegura Giménez Cañete.

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