Las peores pandemias que causaron millones de muertes

Desde la peste negra hasta el coronavirus, la vida humana estuvo expuesta a las enfermedades desde tiempos inmemoriales. Conozca las más temidas por letales.
lunes, 16 de marzo de 2020 · 00:04

AFP y Página Siete  / La Paz

La pandemia más mortífera hasta hoy fue la viruela, que provocó unos 300 millones de fallecimientos, dejó secuelas en los enfermos y fue erradicada en 1980. La segunda fue el sarampión, que provocó hasta hoy 200 millones de muertos en el mundo, según cifras de la OMS, cuyo contagio, al igual que el ébola, se previene con vacunación.

En tercer lugar se ubica  la peste bubónica, estuvo activa hasta 1959 y provocó la muerte de unas  75 millones de personas, mientras el tifus dejó más de 4 millones de fallecidos, pero no supone un peligro en el mundo moderno.

El cólera, que registró grandes pandemias en los siglos XIX y XX, supera los tres millones de muertos, de acuerdo a la OMS.

El siglo XX comenzó con la gripe llamada española, que mató en 7 meses -de septiembre de 1918 a abril 1919- a cinco veces más personas que los combates de la Primera Guerra Mundial, con unos 50 millones de fallecidos.

Entre 1957 y 1958, la gripe asiática tuvo dos olas virulentas. El virus apareció antes en una provincia meridional de China en febrero de 1957. Se requirieron varios meses antes de llegar a América y Europa. Los ancianos fueron las primeras víctimas de esta enfermedad, que causaba grandes complicaciones pulmonares.

En 1981 apareció uno de los más temidos virus de la historia, el VIH. Según la Onusida ha causado la muerte de 32 millones de personas. Se considera la quinta pandemia mundial más importante. En 2018, unas 770 mil personas murieron de enfermedades relacionadas con  el VIH, que afecta el sistema inmunitario y vuelve vulnerables a los pacientes a las infecciones oportunistas. Pero hoy 24,5 millones de personas tienen acceso a tratamientos antirretrovirales que, cuando se toman de manera regular, bloquean muy eficazmente la enfermedad y reducen los riesgos de contaminación.

Otro millón de decesos provocó la llamada gripe de Hong Kong (H3N2), que dio la vuelta al mundo entre 1968 y 1970 y mató a muchos niños, una dolencia que entró en la historia como la primera pandemia de la era moderna, la de los transportes aéreos.

En el siglo XXI

Entre 2003 y 2004, la  gripe aviar provocó 400 muerto y generó  pánico mundial: devastó los criaderos de pollo de Hong Kong antes de transmitirse al humano. La OMS decretó “una urgencia de salud pública de alcance mundial”, pero el balance fue limitado.

La gripe A (H1N1) apareció entre 2009 y 2010:  el balance es de 18.500 muertos, según la OMS, pero la revista médica The Lancet calcula el número de muertos entre 151.700 y 575.400.

Aparecida en México a fines de marzo de 2009, es llamada inicialmente “gripe porcina”. La alerta pandémica es lanzada el 11 de junio de 2009, pero este virus A(H1N1) termina siendo menos mortífero de lo esperado.

Se organizaron campañas masivas de vacunación con urgencia. Después, los países occidentales, en particular europeos, y la OMS fueron criticadas por realizar una movilización considerada sobredimensionada, cuando cada año la gripe de temporada causa entre 250.000 y 500.000 muertos, según la OMS.

Entre  2013 y 2016 el ébola sacudió a África occidental. Identificado por primera vez en 1976, este virus desencadenó, entre fines de 2013 y 2016, una epidemia de fiebre hemorrágica en Guinea, Sierra Leona y Liberia. Menos contagiosa que otras enfermedades virales, el ébola es temible a causa de una tasa de mortandad muy elevada (de alrededor del 40%). El virus reapareció en agosto de 2018 en el este de la República Democrática del Congo, donde ha causado más de 2.200 muertos.

En 2002, el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SRAS) emerge en el sur de China, transmitido por el murciélago al hombre a través de la civeta, mamífero salvaje vendido vivo en mercados chinos por su carne. Se muestra muy contagioso, provocando neumonías agudas a veces mortales.

 A partir de la primavera de 2003, provocó pánico en Asia. El SRAS afectó a unos 30 países, pero con un balance muy limitado. China continental y Hong Kong concentraron el 80% de las víctimas.

La más letal de la historia

Una pandemia es una epidemia a una escala mayor, mucho más extendida. La peste negra, o bubónica, fue la pandemia de peste más letal de la historia, aunque necesitó varias decenas de años para causar los estragos de la gripe española. Su renombre, esencialmente, viene de las implicaciones sociales e históricas. La gripe española fue una gota más en un mundo que se convulsionaba ante la guerra. Casi pasó inadvertida por ser una calamidad que añadir al día día. Pero la peste negra fue la provocación que necesitaba la sociedad para evolucionar en una época de cambio. Las implicaciones sociales e históricas son un hecho   sumamente importante como los 75 millones de personas que sucumbieron durante la mitad del siglo XIV.

Plagas, pestes, gripes y  un sinfín de enfermedades

  • Historia El mal, tal vez el más devastador que afectó a la humanidad, tuvo su pico de 1347 a 1353, y según los estudiosos del tema, fue provocado por la bacteria Yersinia pestis.
  • Viruela La viruela, causada por el virus variola, se conocía desde 10.000 años antes de Cristo. Y durante mucho tiempo las epidemias se sucedían unas tras otra diezmando poblaciones enteras, al extremo de que algunas culturas preferían esperar a que los hijos contrajeran la enfermedad y sobrevivieran para luego ponerles un nombre.
  • Coronavirus Desde que la OMS determinó considerar pandemia la situación generada por el coronavirus, que ya se extiende por más de 130 países, muchos lectores ahondan en la búsqueda de las principales enfermedades que asolaron a la especie humana.
  • Origen Las pandemias aparecieron con la aglomeración de las personas en grandes ciudades, y nombres como la peste negra, la viruela o la peste bubónica causaban pavor, aunque la humanidad vivió otras causas de muerte, como las guerras o las conquistas. 
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