Detectan vapor de agua en una luna

En Europa, uno de los satélites de Júpiter, se han hallado chorros de vapor de una altura de 200 kilómetros.
miércoles, 18 de diciembre de 2013 · 20:59
José Manuel Nieves / Madrid
Los astrónomos creen que bajo la superficie congelada de Europa, la menor de las cuatro lunas principales de Júpiter, existe un océano de agua salada. Esta posibilidad, de ser cierta, convierte al satélite en uno de los principales candidatos del Sistema Solar a albergar vida. Un estudio que publicó la revista Science revela la probable presencia de gigantescos géiseres que escupen vapor de agua desde el polo sur.
Un equipo de científicos de Estados Unidos y Alemania ha analizado imágenes ultravioleta de Europa tomadas por el telescopio espacial Hubble en 2012, y las compararon con otras obtenidas en 1999.
Los investigadores han detectado en el hemisferio sur un exceso de emisiones de hidrógeno y oxígeno que sugiere la presencia de dos grandes chorros de vapor de agua de hasta una altura de 200 kilómetros. Aunque la existencia de estas denominadas plumas aún deberá confirmarse por otras vías, no cabe duda sobre la presencia del vapor. "Hemos detectado vapor de agua en Europa por primera vez, lo que podría estar conectado con un mundo oceánico potencialmente habitable bajo la superficie”, resume el autor principal del estudio, Lorenz Roth, del Southwest Research Institute en San Antonio (Texas, EEUU).
Las erupciones observadas persistieron durante más de siete horas, pero aparentemente fueron transitorias, ya que únicamente aparecieron en las imágenes de diciembre de 2012.
Los investigadores relacionan este comportamiento variable con el curso de la órbita de Europa alrededor de Júpiter, ya que los géiseres sólo se manifestaron cuando el satélite ocupaba la posición más alejada de su planeta (apocentro) y no cuando se encontraba más próximo (pericentro).
Según Roth, este dato cuadra con la dinámica de las fuertes mareas causadas por la gigantesca masa de Júpiter: "La fuente de energía que producen estas plumas es probablemente la fuerza de la marea, que abre y cierra fracturas en la superficie. Cuando Europa está en el apocentro, las grietas están abiertas”.
Este fenómeno era hasta ahora desconocido en Europa, pero no en otros cuerpos del Sistema Solar: géiseres similares existen en Encélado, un satélite de Saturno que también podría albergar agua bajo su costra de hielo.
Otra cuestión es por qué en Europa y en Encélado los surtidores sólo se han observado en el polo sur. "La tensión de la marea es más alta en los polos que en el ecuador”, explica Roth, pero aclara que "no hay diferencia entre el polo norte y el sur”. "Así que aún no sabemos por qué vemos plumas en Europa y Encélado en el polo sur pero no en el norte (aún)”.
El descubrimiento de los géiseres de Encélado alimentó las especulaciones sobre el carácter habitable de esta luna y sobre las posibilidades de comprobarlo, dado el fácil acceso a la fuente de agua. En 2008, la sonda Cassini de la NASA voló a través de los surtidores y analizó su composición.
En el caso de Europa, el grosor que se le supone al caparazón helado se ha considerado un impedimento para una búsqueda de vida. Pero si el océano se comunica con la atmósfera a través de las grietas, la cosa cambia. "Si se confirman las plumas, Europa estará de nuevo en el foco de la investigación planetaria, pero también de la búsqueda de lugares potencialmente habitables lejos de la Tierra”, opina Roth.
Europa cuenta con una ventaja respecto de Encélado. "Júpiter, y por tanto Europa, está a mitad de camino que Saturno y Encélado”, destaca Roth. "Esto significa que tenemos la posibilidad de observar estas plumas desde la Tierra con mayor resolución”, concluye el investigador.    (ABC Madrid)

Confidencial

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