Inventos espaciales que cambiaron nuestra vida

Aunque muchos piensan que el gasto en la carrera espacial no tiene sentido, la NASA sostiene que por cada dólar invertido se obtienen hasta siete dólares.
jueves, 2 de enero de 2014 · 21:13
Luis Alfonso Gámez
Usted puede estar leyendo estas líneas en un teléfono de última generación, una tableta, un ordenador portátil o uno de sobremesa. Piense que en 1949, ENIAC, la primera computadora digital, ocupaba 167 metros cuadrados: el Laboratorio de Investigación Balística del Ejército estadounidense la utilizaba para cálculos de artillería.
Ahora, llevamos en el bolsillo un potente ordenador -eso es un teléfono inteligente- como si nada.
La miniaturización es una de las señas de identidad del avance tecnológico y se aceleró con la exploración espacial. En realidad, hay muchos artefactos inventados para el espacio que hoy han simplificado nuestras vidas.
22.000 dólares por kilo
Poner un kilo de lo que sea en órbita cuesta unos 22.000 dólares, según cálculos de la NASA.
Llevar un iPad Air -de 1.200 dólares y que pesa 453 gramos- hasta la Estación Espacial Internacional (ISS) cuesta 10.000 dólares. Así que, desde el lanzamiento del Sputnik en 1957, uno de los objetivos prioritarios de las agencias espaciales y las compañías que contratan sus servicios ha sido reducir al mínimo posible el peso de los componentes de todo tipo de ingenios: hacer lo mismo o más con menos peso.
Y los logros de esa tecnología se han trasladado a nuestra vida diaria, en forma de ordenadores, auriculares, baterías, detectores de humo, corazones artificiales y una amplia variedad de dispositivos electrónicos.
Si hace deporte, es muy probable que tenga unas zapatillas de colores llamativos que amortiguan los impactos contra el suelo, mantienen sus pies bien ventilados y hasta hacen que se canse menos. Están basadas en las botas de Neil Armstrong, quien el 21 de julio de 1969 pisó la Luna, y de las que también se han beneficiado los esquiadores.
También los alpinistas pasan menos frío en las alturas gracias al uso de tejidos creados para los astronautas. Los cascos de foam que absorben los golpes y usan los ciclistas y jugadores de fútbol americano, entre otros deportistas, también tienen su origen en los diseñados por la NASA para evitar que los astronautas sufran lesiones por la gran aceleración que tienen que soportar durante despegues y reentradas.
Y las mejores gafas de sol con lentes que frenan la radiación ultravioleta y no se rayan son resultado de la experiencia adquirida en los visores de los cascos espaciales, y proporcionan una nitidez muy superior a las convencionales.
Agua pura
Quizá no haga deporte, pero seguro que usa el cuarto de baño y tiene en él un termómetro. ¿Se acuerda de los de mercurio? Ya no existen. La mejor alternativa es el termómetro de oído, que toma la temperatura en poco más de un segundo y sin las incomodidades, ni el peligro, del de mercurio. Su tecnología se basa en la desarrollada por la NASA para medir la temperatura de las estrellas gracias a su radiación infrarroja. El termómetro de oído, que llegó al mercado en 1991, mide la radiación infrarroja que nosotros, como todos los seres y cosas -incluidas las estrellas- emitimos para ver si tenemos fiebre.
En las estaciones orbitales, el tratamiento del agua es vital para la supervivencia de sus ocupantes, así que se han tenido que crear sistemas muy efectivos. Ya en la Tierra, las aguas residuales de nuestros hogares acaban en depuradoras donde plantas acuáticas extraen de ellas las sustancias contaminantes, algo en lo que fue pionera la NASA.
La calidad de esa agua depurada se controla en los centros de tratamiento con unos dispositivos que, originalmente, fueron diseñados para medir en tiempo real los niveles de nutrientes en las soluciones para cultivos hidropónicos en el espacio. Además, los sistemas de potabilización para garantizar que los astronautas dispongan en todo momento de agua sin gérmenes se basan en unos filtros de carbón activo que del espacio han llegado a las jarras purificadoras y dispositivos para grifos de uso doméstico.
Las balsas del proyecto Apollo, cuyas cápsulas caían en el Pacífico, han salvado la vida de más de 400 marinos, y el primer corazón artificial, diseñado a partir de las bombas de combustible del transbordador espacial para suplir provisionalmente al órgano dañado hasta el trasplante definitivo, a más de 450 enfermos desde los años 90.
Conectados
El último acontecimiento deportivo internacional llega a su televisión como si nada. Sin embargo, no siempre ha sido así.
Hubo un tiempo en el que era imposible ver partidos de fútbol, conciertos o imágenes de un suceso en directo si tenía lugar un poco lejos. Eso cambió con los satélites artificiales, que orbitan nuestro planeta entre los 700 y los 30.000 kilómetros. Si esos ingenios desaparecieran de repente, no sólo dejaríamos de disfrutar de mucha información y entretenimiento televisivo, sino que, además, la comunicación intercontinental se vería muy limitada, la predicción meteorológica sería casi una lotería, los sistemas de navegación dejarían de funcionar -incluido el GPS que usamos en el coche o cuando vamos al monte-, no habría ningún medio para observar cómo evolucionan fenómenos terrestres y marinos.
Un dólar equivale a siete
Hay unos 30.000 productos a la venta derivados de desarrollos originales o modificaciones de otros para la supervivencia del hombre en el entorno más hostil, el espacio. Son los frutos tangibles de una aventura que algunos consideran un capricho, pero que genera, además de conocimiento, riqueza: la NASA asegura que cada dólar invertido en el espacio genera siete en forma de aplicaciones. Y el costo de algunas misiones, cuyos avances beneficiarán a todos, tampoco es tanto (ABC).

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