Tecnología

El hidrógeno se abre paso

domingo, 3 de enero de 2016 · 00:00
Omar R. Goncebat

Primero fueron los vehículos de hidrógeno: coches, autobuses y transportes de carga, cuyos motores eléctricos funcionan con la electricidad obtenida a partir de este gas, que al funcionar solo emiten vapor de agua sin liberar gases contaminantes a la atmósfera.

Ahora, a la expansión de esta tecnología automotriz  se suma el crecimiento de las redes de las estaciones de servicio de hidrógeno o hidrogeneras, que abastecen de combustible a esta nueva generación de vehículos y que funcionan en algunos países de América, Europa y Asia.

El coche eléctrico de pila de combustible de hidrógeno (fuel cell electric vehicle o FCEV, en inglés) es un automóvil donde el motor que hace girar las ruedas se alimenta con la electricidad generada por un dispositivo que recibe el hidrógeno y lo mezcla con oxígeno, produciendo corriente eléctrica, la cual pasa a unas baterías y, desde allí al motor”, según la revista tecnológica Xataka.

Las infraestructuras de abastecimiento de combustible para los coches y otros automotores tipo FCEV  vienen aumentando sin prisa pero sin pausa en los últimos años.

En 2010 comenzó a funcionar en Londres  la primera hidrogenera permanente para los autobuses londinenses, en 2012 la compañía Shell amplió su red en Alemania, con una estación situada en Hamburgo, y en 2015 comenzó a funcionar cerca de Dheli  (India), una estación que abastece hidrógeno producido por medio de energía solar.

Además, en 2015 comenzaron a construirse en California (EEUU) una red de 19 estaciones de repostaje de hidrógeno para coches eléctricos de pila de combustible, que se sumará a las nueve hidrogeneras existentes y a otras nueve que se están construyendo, según la compañía Carburos Métalicos (CM), del grupo Air Products, líder en repostaje de hidrógeno.

En las estaciones de servicio de hidrógeno, el gas pasa por unos compresores que lo comprimen y lo envían a un depósito de almacenaje a alta presión, desde donde pasa los dispensadores que permiten llenar los depósitos de los vehículos, según CM.    

El hidrógeno se comprime y se almacena en la estación de servicio a aproximadamente 483 bares y, a continuación, se abastece a los vehículos con hidrógeno a alta presión a 250 o 350 bares, según esta misma fuente.

EL HIDRÓGENO NO SE QUEMA

Muchos de los vehículos más nuevos de pilas de combustible requieren un abastecimiento a 700 bares, y esta operación se realiza con la misma configuración básica que en los anteriores casos, pero con un compresor adicional, añade CM.

Para conocer en detalle el funcionamiento, las ventajas y perspectivas de las hidrogeneras, EFE entrevistó a Carles Pallé, gerente de sistemas de agua, hidrógeno y puntos de tecnología comercial de Carburos Metálicos, en España.

¿En qué consiste y cómo funciona una hidrogenera?

Hay que tener en cuenta que el hidrógeno no se quema para hacer funcionar los vehículos, sino que genera energía eléctrica a través de un dispositivo llamado pila de combustible; por tanto, no podemos hablar propiamente de que se trate de un combustible como la gasolina.

Entonces ¿en qué consiste?
Una hidrogenera, o estación de servicio de hidrógeno, es básicamente  un sistema de almacenamiento de ese gas a altas presiones y un dispensador o surtidor para el repostaje desde ese depósito hasta los vehículos.

¿Cuáles son las principales variantes de esta tecnología?

La diferenciación tecnológica entre un tipo de hidrogeneras y otras estriba en el origen del gas almacenado.

¿Puede explicarnos esas desemejanzas?
Este gas puede ser suministrado en camiones cisterna en forma de gas a alta presión, o incluso licuado, o bien producido in situ, es decir en la propia hidrogenera. En este último caso, la energía necesaria para la producción del hidrógeno puede provenir de una fuente renovable, como la energía solar, en el caso de que se produzca a través de un sistema denominado electrolizador.

Las estaciones solo almacenan el hidrógeno que les llega por tuberías o camiones cisterna ¿o también pueden producirlo?

El hidrógeno puede ser transportado en camiones, por ejemplo, o bien ser fabricado in situ mediante varios sistemas: a través de gas natural mediante un proceso denominado reformado o también a través de energía eléctrica mediante otro proceso llamado electrolisis.

¿Cuáles son los beneficios y ventajas de las hidrogeneras para el medio ambiente o la economía en general?
Las ventajas se derivan sobre todo del uso del hidrógeno, ya que el único residuo que se genera al usar este gas es vapor de agua. Las emisiones de CO2 directas son nulas, por lo que no contribuyen al calentamiento global y tampoco se producen emisiones de otros gases contaminantes”, destaca Pallé.

Consultado sobre la diferencia entre una hidrogenera y una gasolinera, Pallé dice que "exclusivamente en el combustible utilizado y en lo relativo a su almacenamiento. Las hidrogeneras  almacenan un gas a alta presión y en las gasolineras hablamos de un líquido. El surtidor puede ser muy parecido”.

En estos momentos los países con más instalaciones de este tipo en el mundo son Alemania y EEUU, en este último caso básicamente en el área de California. La razón  hay que buscarla en la investigación relacionada con la economía del hidrógeno desarrollada durante años en estos países y por  la apuesta de esas administraciones por esta tecnología,  que al final se traduce en proporcionar las suficientes ayudas financieras para facilitar y hacer atractiva la implementación del nuevo sistema.

Los mismos países que ya cuentan con cierta infraestructura son los que tienen mayor previsión de instalar nuevas hidrogeneras.  A éstos se suman los países escandinavos,  Corea del Sur y Japón, países de los cuales surgen dos de las principales marcas de coches que han apostado por esa tecnología: Hyundai y Toyota.

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